Van idee tot prototype, een aansteker op Zonne energie

door autipreneur januari 28, 2019

In deze blog schrijf ik over het ondernemingstraject een van mijn vroegere product ideeën. De ontwikkeling van een elektrische aansteker op Zonne energie als kleine ondernemer.

Enkele jaren geleden had ik als kleine ondernemer het idee bedacht om een elektrische aansteker op Zonne energie te laten werken. Ik wilde dit concept ontwikkelen tot een werkend serieproduct. Het is helaas door diverse omstandigheden nooit tot een succesvol product gekomen.

Wel heb ik echter veel geleerd over prototypes, 3d printen, crowdfunding en financiering. In deze blog deel ik mijn ervaringen. Hopelijk interessant om te lezen en wellicht goede inspiratie voor de ontwikkeling van jouw idee of product.

Het ontstaan van het idee

Mijn idee voor een elektrische aansteker ontstond in de tijd dat ik nog rookte. Als roker kun je natuurlijk niet zonder aansteker. Maar ik stoorde mij aan de beperkingen van een BIC vloeistof aansteker, je raakte ze vaak kwijt, ze waren leeg of ze werden uitgeblazen door de wind. Veel fijner was die aansteker die toen nog standaard in auto’s zat, zo’n cirkelvormig element wat even gloeiendheet werd op de 12 volt stekker.

Zo lang je in een rijdende auto zat was hij nooit leeg, hij kon niet uitwaaien en was bovendien veiliger en milieuvriendelijker. Toen kreeg ik een ingeving, als zoiets op een autoaccu kon werken, waarom dan niet met een batterij zoals een telefoon? Dan zou je een draagbare auto aansteker hebben als het ware. Echter de exemplaren die in auto’s zaten waren veel te zwaar voor een telefoonaccu of batterij.

Na wat onderzoek kwam ik erachter dat zoiets (natuurlijk) al gemaakt werd in China. Het waren kleine aansteker die leken op een USB stick. Middels een USB poort kon je de kleine ingebouwde accu opladen. Daarna kon de accu een heel dun weerstandsdraadje laten gloeien, voldoende om een kaars of sigaret aan te steken. Nieuwsgierig naar het product heb ik er uiteraard een aantal geimporteerd

Verbetering van het idee

Kort nadat ik de aanstekers binnen had uit China was ik gelijk teleurgesteld. Hoewel het concept geweldig was, een aansteker die je kan opladen met elke USB poort was de uitwerking minder. Met name de weerstandsdraad in de Chinese aanstekers was een stuk dunner en kwetsbaarder dan die in auto’s.

Vuil van sigaretten brandde snel in en los daarvan brandde de weerstandsdraad na een paar keer gebruik al door. Niet erg nuttig en ook niet erg milieuvriendelijk omdat het product daarna waardeloos was. Het concept sprak mij echter ontzettend aan dus ik ben gaan kijken hoe ik het product kon verbeteren.

Ik kwam daarna met vier belangrijke verbeteringen voor het product wat ik om had gedoopt tot ‘Ecolectric Lighter’;

Stevigere weerstandsdraad

De eerste stap was het gebruik van een dikkere weerstandsdraad. Dit zorgde weliswaar voor iets meer stoomverbruik maar verbeterde de levensduur van de aansteker flink.

Verwisselbare weerstandsdraad

Ondanks de dikkere draad was het inbranden van tabak of kaarsvet nog steeds een probleem. Daartoe besloot ik dat het product een verwisselbare weerstandsdraad moest hebben. Niet alleen kon het product hierdoor hergebruikt worden, ook was er een extra verdienmodel voor het verkopen van losse weerstandsdraden. Een beetje zoals de vuursteentjes bij een Zippo.

Oplaadbaar middels Zonne energie

Een derde verbetering was het toepassen van een zonnepaneeltje. Tot mijn verrassing gebruikte de Chinese aanstekers namelijk maar heel weinig stroom. Een piepkleine accu van 160 mAh (ter vergelijking, een telefoon accu is 10 tot 20x zo groot) zorgde er al voor dat je de aansteker een aantal keer kon gebruiken.

Middels Zonne energie zou je de aansteker dus in een klein uurtje vol kun laden. Daarmee had je feitelijk, zelfs op een bewolkte dag in Nederland een aansteker die nooit leeg zou gaan. Immers om 1x te gloeien zou een paar minuten in de zon al genoeg zijn.

Mini powerbank

De laatste toevoeging was een iets grotere batterij dan het origineel. Niet alleen kon de aansteker zo weken meegaan bij intensief gebruik. Ook zou hij als noodlader kunnen dienen voor als je telefoon leeg was. Hiermee zou hij het formaat krijgen van een forse Zippo maar wel genoeg batterij hebben om een telefoon nog 20% op te laden in geval van nood.

Investeringspitch

Met bovenstaande wijzigingen dacht ik een goed product te hebben. Een aansteker die veiliger en milieuvriendelijker was dan een aansteker op gas of lucifers. Bovendien kon je hem onbeperkt opladen in de zon en had hij ook nog eens een noodaccu.

Dat maakte hem ook interessant voor andere doelgroepen zoals mensen die graag barbecueën of op kampeertocht gaan. Door het geheel bovendien in hoge kwaliteit uit te voeren zou ik mij kunnen onderscheiden van de Chinese producten.

Omdat ik zelf niet voldoende middelen had om het idee uit te ontwikkelingen tot een werkende prototype ging ik op zoek naar investeringen. Uiteraard zeiden banken gelijk nee maar er was een innovatiefonds was potentie zag.

Met behulp van wat basiskennis in 3d printen en videoanimatie had ik een overtuigende investeringspitch in elkaar gezet. Simpele animaties toonde hoe het uiteindelijke product moest werken en een Chinese aansteker naar een ge3dprinte behuizing gaven een beeld hoe het product er echt uit kwam te zien.

Proof of concept met printplaten

De investeringspitch werd goed ontvangen en ik kreeg een eerste investering om mijn idee tot product te ontwikkelen. Tijdens deze eerste fase heb ik vooral geld geïnvesteerd in de technische kant van het product.

Ik moest immers kunnen aantonen dat de theorie ook werkte in de praktijk. Vooral of de dikkere weerstandsdraad ook echt zorgde voor een langere levensduur en of deze niet onnodig veel energie zou kosten. Daarnaast moest ik een oplossing bedenken om de weerstandsdraad eenvoudig te kunnen verwisselen. Immers elke keer een draad vastsolderen is natuurlijk niet praktisch.

In samenwerking met een technisch bureau heb ik een werkend proof-of-concept weten te bedenken wat werkte met een SD kaart. Een printplaat op maat maken en ontwerpen is namelijk erg kostbaar. Door een bestaande printplaat met een SD kaart slot te gebruiken konden kosten worden bespaard. De weerstandsdraad werd simpelweg geïntegreerd in een printplaat in de vorm van een SD kaart. Waarbij het bestaande SD slot in plaats van data stroom leverde.

Hiermee had ik weliswaar nog geen volwaardig afgewerkt prototype maar wel succesvol aangetoond dat de theorie werkt, ook met een dikkere weerstandsdraad in een verwisselbare behuizing.

De stap naar crowdfunding

Ondanks mijn succes wilde het innovatiefonds geen aanvullende investeringen doen om het product verder te ontwikkelen. Zij waren van mening dat de stap naar serieproduct toch te risicovol en kostbaar was en wenste mij veel succces met de ontwikkeling.

Ik heb toen op basis van mijn proof of concept een mooie promotievideo laten maken voor een crowdfundingcampagne. Met een werkend proof of concept in combinatie met een gelikte presentatie hoopte ik genoeg mensen te bereiken die het product als een soort pre-order zou willen kopen. Met die opbrengsten zou ik een eerste serieproductie dan kunnen voorfinancieren zonder risico’s.

Helaas heb ik inschattingsfouten gemaakt bij het lanceren van de campagne. De eerste was om te kiezen voor een gebrekkig Nederlands platform. Dit maakt het voor veel internationale consumenten lastig om te investeren.

Daarnaast heb ik onderschat in welke mate je je eigen netwerk moet inzetten om voldoende aandacht te krijgen voor de campagne. Resultaat was dat de campagne verschrikkelijk tegenviel en maar heel weinig geld opleverde. Ondanks de tegenvallende resultaten had ik wel ontzettend veel geleerd over de werking van crowfunding.

Stilstand is achteruitgang

Helaas kwam ik toen op een punt dat ik geen verdere investering wist aan te trekken. Bovendien hadden de besluitvorming rond het innovatiefonds, de technische ontwikkeling en het opzetten van de crowdfundingcampagne vele maanden in beslag genomen.

In de tussentijd waren Chinese fabrikanten gewoon doorgegaan met de ontwikkeling van producten. Zo waren er versies van hun aanstekers gekomen met verwisselbare elementen en ingebouwde accu’s. Nu, jaren later kom ik zelfs een versie tegen op zonne-energie.

Natuurlijk is zo’n dun, fragiel hitte-elementje in zo’n gigantische powerbank totaal niet zo praktisch of duurzaam als ik met mijn product voor ogen had. Maar het is wel duidelijk dat mijn idee niet meer uniek of exclusief is.

Productontwikkeling is niet voor iedereen

Voor mij persoonlijk is de belangrijkste les uit dit verhaal dat je productontwikkeling absoluut niet moet onderschatten. Zelfs als je een heel goed idee hebt en zelfs als dat idee relatief eenvoudig is kan het zeer moeilijk of bijna onmogelijk zijn om het product te produceren.

Een leuk voorbeeld hiervan is een blikje tomatenpuree. Kun je in elke supermarkt kopen voor 6 cent. Maar probeer maar eens zelf als bedrijf zo’n blikje te ontwikkelen, produceren en onder vacuüm te vullen. Dat iets eenvoudig en goedkoop te produceren is betekend niet dat iedereen dat ook kan. Dat lijkt wellicht een open deur, maar was voor mij in ieder geval wel een belangrijke les.

Voor succesvolle productontwikkeling is een combinatie van vermogen en goede connecties direct bij de bron is belangrijk. Dat betekend direct contact met een ontwikkelafdeling van een fabriek die het product ook in grote aantallen kan maken. Zo bespaar je tijd en voorkom je onnodige kosten en misverstanden.

Crowdfunding vereist voorbereiding

Een tweede belangrijk besef was voor mij het organiseren van een crowfunding campagne. Hoewel we spreken over enkele jaren terug en de markt volwassener is geworden is crowdfunding niet eenvoudig. Veel mensen hebben bij crowfunding het beeld, ik zet een mooie filmpje online en dan komt het geld vanzelf wel.

Maar het probleem is, hoe goed een idee of product ook is, je hebt exposure nodig. Een product is niet voor iedereen. Laat staan een product wat voorgefinancierd moet worden via een online platform. Daarom heb je een groot en breed bereik nodig.

Niet alleen qua bezoekers van je campagnepagina, maar ook qua ambassadeurs. Vrienden, kennissen, medewerkers die hun eigen netwerk ervan overtuigen dat jouw bedrijf betrouwbaar is. Dat jouw product de moeite waard is en of ze het alsjeblieft voort willen vertellen.

En als er iets moeilijk is, dan is het wel om grote groep mensen iets te laten doen voor jou. Dit betekend niet dat crowdfunding een slechte vorm is van financiering. Maar wel dat ik uit ervaring spreek als ik zeg dat het niet onderschat moet worden.

Ondernemers blijven ondernemers

De belangrijkste les echter van bovenstaand verhaal is dat je als ondernemer nooit moet opgeven. Ondernemen is stressvol en hard werken, maar tegelijk is het genieten van vrijheid en uitdagingen. Mislukt een project? Trek er lering uit en neem dat mee naar het volgende project. Zo heb je er toch wat aan gehad.

Social Shares

Laat een bericht achter

Your email address will not be published. Required fields are marked *